La performance athlétique décroit de manière évidente au fur et à mesure que les gens vieillissent et que leurs corps décroissent physiquement, mais de nouvelles données compilées par des chercheurs français apportent un éclairage nouveau sur quand exactement ces déclins pourraient commencer à se manifester, au moins dans certaines disciplines sportives.

Les courses de plus de 1150 nageurs et athlètes (sur piste et terrains), ainsi que les réalisations d'à peu près cent grand maîtres d'échecs, ont été scrutées en se basant sur l'évènement auquel ils participaient, ainsi que leur âge et quel âge ils avaient quand ils ont établi des records du monde. Au total, plus de 11200 performance parmi ces athlètes ont été intégré dans l'ensemble de données, et les résultats ont confirmé qu'il y a un âge – un point de basculement physiologique, si vous voulez – où les athlètes commencent à ressentir un ralentissement irréversible dans leurs capacités.

De manière générale, les athlètes commencent à voir le physique décliner à l'âge de 26 ans, à prendre ou à laisser. (Cela semble être en ligne avec la notion depuis longtemps énoncée en baseball qui montre que les joueurs tendent à atteindre leur pic de performance n'importe où de 27 à 30 ans.) Pour les nageurs, les nouvelles donnent plus à réfléchir puisque l'âge moyen de pointe est de 21 ans. Pour les grands maîtres d'échecs, participant à une activité qui repose plus sur l'acuité mentale et la finesse plutôt que sur la force brute, acquise par l'entraînement, l'âge de performance maximale est proche de 31,4 ans.

Pour établir des records du monde dans une discipline athlétique donnée, l'aĝe moyen est de 26,1 ans, donc vous les trentenaires passionnés de sport, espérant voir votre nom publié au Guinness Book des records, vous avez peut être déjà loupé votre départ.

Bien sûr, si la championne olympique Dara Torres nous a appris quelque chose aux JO d'été 2008 à Beijiing (Pékin), c'est que l'âge quelquefois n'est qu'un nombre.

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